Red River route

Red River route

De eerste 5 maanden van mijn onderzoek in Louisiana in 2011 bracht ik voornamelijk door in het zuidoosten van de staat, aangezien de bulk van mijn archiefmateriaal zich daar bevond (zie blog ‘Archival Adventures in Baton Rouge’). Toch waren er twee archieven in het noordoosten van Louisiana, in Natchitoches en Shreveport om precies te zijn, die ik wilde bezoeken. Omdat er (natuurlijk) geen bussen naar die plaatsen reden was ik genoodzaakt een auto te huren. In een Chevy Impala met slechts 1000 miles op de teller ging ik op weg naar Natchitoches, ongeveer 3 uur rijden ten noordwesten van Baton Rouge. De weg ernaartoe was prachtig: een bosrijk glooiend landschap met hier en daar een bayou.

Natchitoches is de oudste Europese vestiging in Louisiana. Het werd gesticht in 1714. De Fransen noemden de plaats naar de Indianen die in het gebied woonden: de Natchitoches (spreek uit: Nèkedish). Ze bouwden een fort om zich te beschermen tegen de Spanjaarden die zich 15 mile verderop bevonden. Fort Jean Baptiste werd jaren erna vernield, maar een aantal jaar geleden gereconstrueerd aan de hand van de originele blue print die in Frankrijk boven water kwam drijven. Het fort lag aan de Red River, die zo heet omdat de grond in het gebied roodgekleurd is waardoor het water in de rivier rood kleurt. Naast het fort heeft Natchitoches een schattig historisch district dat erg doet denken aan een miniature versie van de French Quarter in New Orleans.

Natchitoches

Natchitoches, 2011

Het archief waar ik naartoe wilde bevond zich in de bibliotheek van de Northwestern State University: het Cammie G. Henry Center. Al snel kwam ik erachter dat het hele archief maar liefst twee medewerksters telde. Ze raakten dan ook lichtelijk in paniek toen ik aankondigde dat ik van plan was om een paar dagen onderzoek te komen doen. Had ik van tevoren niet even kunnen bellen? De helft van de collecties die ik wilde bekijken waren dan ook zoek of nog niet verwerkt, dus dat schoot lekker op. De archivaris was erg aardig en behulpzaam, al was het soms lastig om te begrijpen wat ze wilde vertellen. Ze had namelijk de neiging om haar zinnen niet af te maken en midden in een zin te zeggen: ‘Ja, dus zo zit het’, terwijl ik dan geen idee had hoe het dus zat.

Het volgende archief bevond zich in Shreveport; een stad die ook is gelegen aan de Red River en in trek is bij casinoliefhebbers. In tegenstelling tot Natchitoches had Shreveport niet veel charmants te bieden. Wel een uitgestrekt winkelcentrum wat mij deed denken aan Disneyland, met een ‘ historisch’ trammetje om de winkelende mensen van a naar b te brengen en muziek en reclameboodschappen die klonken uit de speakers op straat.

Red River

De Red River bij Shreveport, 2011

Ik sliep in de Days Inn in Shreveport, wat geen geweldig hotel bleek te zijn. Ik had gevraagd om een rookvrije kamer, maar de rook was haast buiten al te ruiken. Verder was het slot op de deur kapot en stond er nog een doggy bag van de vorige gast in de koelkast. Gelukkig kon ik een andere kamer krijgen die veel beter was (en beter rook), maar toen ik ging slapen werd ik midden in de nacht gewekt door iemand die de deur van mijn kamer probeerde open te maken. Toen ik de lobby belde bleek dat de werkneemster die mij deze kamer had gegeven dit niet in de computer had gezet. En bedankt.

De volgende dag vertrok ik richting de Noel Memorial Library op de campus van de Louisiana State University Shreveport (LSUS). Na vijftien minuten op de snelweg vond ik het toch wel lang duren voordat de exit kwam, want volgens Google Maps was het in totaal slechts vijftien minuten rijden. Ik besloot toch nog maar even door te rijden, maar na een paar honderd meter zag ik een bord met de tekst: Texas State Line. Oeps! Later bleek dat ik afslag 11 had moeten nemen in plaats van 1b.

Het archief bij LSUS was erg nuttig en de werknemers waren wederom vriendelijk, al was een van hen zo gefascineerd door het feit dat ik uit Nederland kwam, dat hij niet kon stoppen met het stellen van vragen over allerlei willekeurige onderwerpen (van eetgewoontes, tot religie en politiek). Toen ik aan het einde van de dag naar buiten liep kwam ik hem op de gang tegen. Hij zwaaide vriendelijk naar me, waarna hij de volgende dag voor de zekerheid vroeg of zwaaien wel gebruikelijk was in mijn cultuur, want hij had me niet willen beledigen.

P1350351

Noel Memorial Library, 2011

De volgende dag bracht ik een bezoekje aan het Pioneer Heritage Center, wat bestond uit een aantal oude plantagegebouwen, inclusief plantagewinkel. Ik sprak met de directeur Marty Young en het bleek dat hij een privécollectie plantagegeld had. Hij was zo vriendelijk om me drie muntjes te schenken. Ook gaf hij me het boek ‘The painted house’ van John Grisham dat over kantoenplantages gaat. Het verbaasde me elke keer weer hoe vriendelijk en behulpzaam de mensen in Louisiana zijn en dat tegen mensen die ze helemaal niet kennen.

Met deze onderzoekstrip kwam er na zes maanden een einde aan mijn onderzoeksreis. Eind oktober 2011 vloog ik terug naar Nederland met als bagage een harde schijf met daarop 200GB aan foto’s van archiefmateriaal en een hoofd vol levenservaring.